666. Una supertierra con atmósfera soleada

13 Jun

Científicos japoneses logran observar la envoltura gaseosa de un planeta situado fuera del Sistema Solar y creen que pronto podrán conocer su composición

Científicos japoneses han logrado observar la atmósfera de una supertierra, cuya masa es 14 veces la de nuestro planeta, descubierta en la constelación de Cáncer. Es la segunda vez que un equipo ha podido echar un vistazo a la envoltura gasesoa de un planeta extrasolar, algo fundamental para conocer si estos mundos son capaces de albergar vida. GJ3470b, como se llama este planeta ligero, carece de nubes densas, así que probablemente es muy «soleado», según señalan los investigadores. Es mucho más que un dato meteorológico. El equipo todavía no ha podido determinar la composición de la atmósfera, pero creen que, en gran parte debido a su cielo despejado, será posible conocerla utilizando grandes telescopios como el Subaru.

GJ3470b orbita alrededor de su estrella muy cerca, a tan solo 0.036 UA (unidades astronómicas), aproximadamente 28 veces menos que la distancia entre el Sol y la Tierra. Y lo hace a un ritmo muy rápido de solo 3,3 días. Su formación todavía no está clara. Si futuras observaciones detalladas de la atmósfera detectaran cualquier sustancia que se convierta en hielo a bajas temperaturas, como agua o metano, probablemente significaría que este planeta se formó originalmente a cierta distancia (unas pocas unidades astronómicas) de su estrella, una distancia adecuada para que el hielo pueda existir, y se fue acercando a ella a partir de entonces. Por el contrario, si esa sustancia no aparece en su atmósfera, es muy probable que el planeta se formara en su ubicación actual, cerca de su sol.

Una gran capa

Es muy difícil medir los radios de los exoplanetas, por lo que en muchos casos solo se dispone de información acerca de sus masas. Sin embargo, si el planeta transita por delante de su estrella, el brillo observado del astro cae ligeramente en función del tamaño de su compañero y se puede estimar su radio. En este caso, los científicos han calculado que el radio del planeta es 4,3 veces más grande que el de la Tierra

Hasta el momento, solo se han estudiado las atmósferas de dos supertierras, incluida GJ3470b. A partir de los cálculos teóricos basados en la masa y el radio del planeta, los científicos han concluido que este mundo debe de tener una atmósfera muy gruesa, especialmente si se compara con la fina capa que nos rodea a nosotros. «Supongamos que la atmósfera se compone de hidrógeno y helio, entonces la masa de la atmósfera sería del 5 al 20% de la masa total del planeta. Si se tiene en cuenta que la masa de la atmósfera de la Tierra es de aproximadamente una diezmilésima parte (0,0001%) de la masa total, este planeta tiene una atmósfera bastante densa», explica Akihiko Fukui, del Observatorio Astrofísico de Okayama.

El planeta no está cubierto de nubes densas, por lo que los investigadores creen que su composición se podrá detectar sin problemas. El equipo planea realizar observaciones de aún mayor exactitud utilizando algún grandes telescopios.

La investigación aparece publicada en la revista The Astrophysical Journal.

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