591. Resuelto el misterio del tigre blanco

24 May

Investigadores encuentran qué transforma la piel anaranjada de estos animales en un asombroso color níveo.

Resuelto el misterio del tigre blanco

CHIMELONG SAFARI PARK
Tigres blancos en un zoo de China

Los tigres blancos, majestuosos y de belleza excepcional, han vivido en libertad durante generaciones, aunque en la actualidad prácticamente solo pueden verse en los zoos, donde los crían en cautiverio para garantizar su hermoso y particular color níveo. Hasta ahora, resultaba un enigma qué es lo que provoca que estos animales pierdan el tono anaranjado de la piel que tienen sus congéneres, para vestirse con un abrigo blanco crema que conserva las rayas oscuras. Investigadores de la Universidad de Pekín creen que su vistoso aspecto se debe a un único cambio en el gen del pigmento, según publican en la revista Current Biology.

Los científicos maperon los genomas de una familia de 16 tigres que viven en el Chimelong Safari Park, incluidos tanto ejemplares blancos como naranjas. A continuación, se secuenciaron los genomas completos de cada uno de los tres padres de la familia.

Los análisis genéticos les llevaron a un gen del pigmento, llamado SLC45A2, que ya había sido asociado con una coloración pálida en los europeos modernos y en otros animales, incluyendo caballos, pollos y peces. La variante encontrada en el tigre blanco inhibe principalmente la síntesis de pigmentos rojos y amarillos, pero tiene poco o ningún efecto sobre el negro, lo que explica por qué los tigres blancos siguen mostrando sus características rayas oscuras.

Muerto a tiros en el 58

Los registros históricos de la presencia de tigres blancos en el Subcontinente indio se remonta al siglo XVI, pero, por desgracia, el último conocido en libertad fue muerto a tiros en 1958. Que muchos tigres blancos fueran cazados cuando ya eran maduros sugiere que eranperfectamente aptos para vivir en la naturaleza. Sus principales presas, como los ciervos, son propensos al daltonismo.

Algunos tigres blancos en cautiverio sí muestran anomalías, como estrabismo, pero los investigadores creen que estas taras son responsabilidad de los seres humanos, que los cruzan de forma endogámica en cautiverio. Por eso, abogan por un programa adecuado de cautiverio que mantenga a la población de tigres de Bengala, tanto blancos como naranjas, de forma saludable. Incluso son partidarios de considerar la reintroducción de los tigres blancos en su hábitat natural.

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