520. Los astrónomos, sorprendidos por una brillante explosión cósmica sin precedentes

6 May

El violento estallido de rayos gamma alcanzó la Tierra el 27 de abril y pudo ser contemplado por observatorios de todo el mundo.

Los astrónomos, sorprendidos por una brillante explosión cósmica sin precedentes

NASA
La explosión, captada por el telescopio Swift
Los astrónomos, sorprendidos por una brillante explosión cósmica sin precedentes

El estallido de rayos gamma

Astrónomos de todo el mundo han observado con asombro una explosión de rayos gamma (GRB, por sus siglas en inglés) sin precedentes emitida por una estrella moribunda en una galaxia situada a 3.600 millones de años luz de distancia, en la constelación de Leo, y que llegó a la Tierra el pasado 27 de abril. La erupción, que ha sido clasificada como GRB 130427A y que probablemente proviene de una estrella que se convierte en un agujero negro, impactó contra los sensores de los telescopios espaciales Fermi y Swift de la NASA y pudo ser captada por un número récord de observatorios en tierra. Produjo la luz de mayor energía jamás detectada en un evento semejante.

«Hemos esperado mucho tiempo para ver un estallido de rayos gamma tan sorprendentemente brillante», afirma Julie McEnery, científica del Fermi en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt. «El GRB ha durado tanto tiempo que un número récord de telescopios en tierra pudieron atraparlo mientras que las observaciones espaciales aún estaban en curso», ha indicado.

El pasado 27 de abril, el Fermi observó un estallido de luz de alta energía en la constelación de Leo. El telescopio registró un rayo gamma con una energía de al menos 94.000 millones de electro-voltios (GeV), o unas 35.000 millones de veces la energía de la luz visible, y cerca de tres veces mayor que el récord anterior del telescopio. La emisión duró horas y permaneció detectable por el Fermi la mayor parte del día, estableciendo un nuevo récord para la emisión de rayos gamma más larga.

Colapsadas

Posteriormente, el estallido fue detectado en longitudes de onda ópticas, infrarrojas y de radio por los observatorios terrestres. Los astrónomos localizaron rápidamente la posición de la explosión, que se produjo alrededor de 3.600 millones de años luz de distancia, lo que es relativamente cerca para eventos de este tipo.

Los estallidos de rayos gamma son las explosiones más luminosas del Universo. Los astrónomos creen que la mayoría se producen cuando las estrellas masivas agotan su combustible nuclear y se colapsan bajo su propio peso. A medida que el núcleo colapsa en un agujero negro, chorros de material salen disparados hacia afuera a casi la velocidad de la luz.

Estos chorros atraviesan todo el camino a través de la estrella y continúan hacia el espacio, donde interactúan con el gas previamente arrojado por la estrella y generan resplandores brillantes que se desvanecen con el tiempo. Si el estallido está lo suficientemente cerca, los astrónomos generalmente descubren una supernova en ese lugar una semana después. La nueva explosión se encuentra entre el 5% de las más cercanas, por lo que los científicos esperan ahora encontrar una supernova emergente.

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