509. ¿Cae hacia arriba la antimateria?

1 May

Físicos miden por primera vez la respuesta de estos extraños átomos ante la gravedad y no descartan el más sorprendente de los resultados.

¿Cae hacia arriba la antimateria?

CHUKMAN SO
La respuesta de la antimateria a la gravedad, medida por primera vez

La materia, aquello de lo que está hecho todo lo que nos rodea, desde el más minúsculo de los insectos a la estrella más gigantesca, incluidos nosotros mismos, responde a la ley inexorable de la gravedad. La experimentamos cada día, constantemente, y cuidado aquel que pretenda saltarse sus designios, porque es probable que que quede malparado. Todos caemos hacia abajo, por reiterativo que suene. Pero en el Universo existe otra cosa, la antimateria, algo extraño que los científicos no acaban de conocer con claridad y que tiene una carga eléctrica opuesta a la materia ordinaria, de tal forma que cuando se encuentran se aniquilan en un estallido de luz. Entonces, si la antimateria se comporta de forma diferente y se empeña en llevar la contraria ¿qué ocurre con la gravedad? ¿Cae hacia abajo como sucede con todas las cosas, lo hace a una velocidad distinta o cae hacia arriba (antigravedad)?

La mayoría de los físicos cree que la antimateria cae en la misma proporción que la materia normal, pero hasta ahora nadie ha podido comprobar si esto es así. Si bien hay muchos indicios indirectos de que la materia y la antimateria pesan lo mismo, todos se basan en supuestos que podrían no ser correctos y algunos teóricos han argumentado que ciertos enigmas cosmológicos, como por qué hay más materia que antimateria en el Universo, podrían explicarse si esta última cayera hacia arriba.

Físicos de la Universidad de California, Berkeley (Estados Unidos) y sus colegas del experimento ALPHA de la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN), en Ginebra, Suiza, han querido dar respuesta a este interrogante con un experimento: han realizado laprimera medición directa del efecto de la gravedad sobre la antimateria, concretamente el antihidrógeno en caída libre.

Trampa magnética

Según describen en la revista Nature Communications, los físicos emplearon datos del aparato láser de antihidrógeno ALPHA. El experimento captura antiprotones y los combina con antielectrones (positrones) para que los átomos de antihidrógeno, que son almacenados y estudiados por unos segundos, entren en una trampa magnética. Después, la trampa se apaga y los átomos caen. El antihidrógeno no se comportó extrañamente, por lo que los investigadores calculan que no puede ser más de 110 veces más pesado que el hidrógeno. Los científicos no descarta que la antimateria responda a la antigravedad, pero en ese caso no acelera hacia arriba más de 65 Gs.

Los investigadores reconocen que no es una medición definitiva (la incertidumbre es aproximadamente cien veces la medición de espera), pero abre el camino para solucionar el enigma. «Esta es la primera palabra, pero no será la última. Hemos dado los primeros pasos hacia una prueba experimental directa para responder a las preguntas que los físicos llevan planteándose desde hace más de 50 años. Ciertamente esperamos que la antimateria caiga, pero tal vez nos sorprenda», explica Joel Fajans, profesor de Física en Berkeley. «Tenemos que hacerlo mejor, y esperamos hacerlo en los próximos años», confía el físico Jonathan Wurtele.

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