159. Descubren al dinosaurio de los «muslos de trueno»

20 Ene

Sus poderosos músculos le servían para deshacerse a patadas a sus enemigos y caminar por los terrenos más accidentados.

El impresionante tamaño del dinosaurio

Cada cierto tiempo, los paleontólogos anuncian el descubrimiento de un nuevo tipo de dinosaurio. Algunos destacan por su tamaño, otros por su habilidad para correr o nadar e incluso se encuentran ejemplares que han dado comienzo a una larga estirpe. El último que viene a completar el generoso inventario del Cretácico tiene un físico imponente y un aspecto extremadamente llamativo. Se trata de un saurópodo de cuello largo llamado Brontomerus mcintoshi, al que los científicos han apodado «muslos de trueno» porque los músculos de sus patas eran enormemente poderosos. El animal, de unos 110 millones de años de antigüedad y descubierto en Utah (EE.UU.), utilizaba sus terribles patas como un arma para defenderse de los depredadores que querían atacarlo y para desplazarse por accidentados terrenos. La investigación aparece publicada en la revista Acta Palaeontologica Polonica.

UCL
Los restos del animal

El «muslos de trueno» pertenece al a familia de los Brachiosaurus y Diploducus. Vivió durante el Cretácico inferior y probablemente no tuvo una existencia fácil, ya que se vio obligado a lidiar con feroces depredadores como el Deinonychusy el Utahraptor. Los huesos fosilizados de dos ejemplares de Brontomerus -un adulto y una cría- fueron rescatados por investigadores del Museo de Sam Noble de una cantera del este de Utah. Los paleontólogos creen que el espécimen más grande es la madre del menor. Habría pesado alrededor de 6 toneladas y medido 14 metros de longitud, aproximadamente el tamaño de un elefante grande. El pequeño, similar a un pony en sus dimensiones, pesaba unos 200 kilos y medía 4,5 metros de largo.

Los investigadores identificaron el nuevo dinosaurio por el esqueleto incompleto, que incluía los huesos del hombro, la cadera, las costillas, las vértebras y algunos fragmentos que no fueron identificados. La característica más llamativa resultó el hueso ilíaco (de la cadera), inusualmente grande en comparación con el de dinosaurios similares. La forma de los huesos indica que el animal habría tenido los músculos de la pierna más grandes que cualquier saurópodo.

Dinosaurio «carismático»

«El Brontomerus mcintoshi es un dinosaurio carismático y un descubrimiento muy emocionante para nosotros», afirma Mike Taylor, investigador del Departamento de Ciencias de la Tierra del University College de Londres y autor principal del estudio. «Cuando nos dimos cuenta de la forma extraña de la cadera, nos preguntamos cuál era su significado, pero llegamos a la conclusión de que patear era lo más probable», explica. «La patada pudo haber sido utilizada por los machos para pelear por una hembra, pero también para defenderse de sus depredadores».

Otras marcas en los huesos dan pistas del estilo de vida del Brontomerus. Los científicos creen que este atlético dinosaurio, lejos de animales como los hipopótamos, preferían los lugares secos y las zonas montañosas a los pantanos, así que tal vez vivió en terrenos accidentados y montañosos, donde los músculos funcionaban como una especie de «tracción a las cuatro ruedas».

«Muslos de trueno» también es un hallazgo significativo por otra razón. Es uno más de una serie de hallazgos en los últimos veinte años que desafían la idea de que los saurópodos comenzaron a desaparecer en el Cretácido Inferior. «Parece que los saurópodos pueden haber sido tan diversos como fueron durante el Jurásico, pero mucho menos abundantes», apunta Matt Wedel, coautor del estudio.

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